Mathurin dans ses aventures

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Elzie Crisler Segar

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Au contraire de Mickey et Felix, Popeye commença sa carrière en personnage de bande dessinée avant d’être transposé à l’écran et de mener avec succès une double carrière. Son créateur Elzie Crisler Segar (1894-1838) introduit le personnage de Popeye en 1929 dans une série qu'il anime déjà depuis dix ans sous le titre The Thimble Theatre (Le Théâtre du dé à coudre). Les principaux protagonistes en sont Castor Oyl, sa sœur Olive et leur ami, Ham Gravy. Voulant se faire conduire en bateau sur une île-casino dont ils espèrent faire sauter la banque grâce à une poule porte-bonheur, Castor apostrophe Popeye: «Hé, vous êtes marin? ». La première réplique du navigateur borgne, menteur, bagarreur, joueur, irascible et inculte, est légendaire: Est-ce que j'ai l'air d'un cow-boy? Devenu le fiancé officiel d'Olive, Popeye vole rapidement la vedette aux autres personnages et le strip est rebaptisé Thimble Theatre Starring Popeye. Les frères Fleischer en font un héros de dessins animés dès 1933, et les enfants américains apprennent à manger des épinards, à l'imitation de ce personnage censé (surtout dans sa version cinématographique) leur devoir sa force herculéenne. Segar subira des pressions de Hearst pour rendre son antihéros plus respectable, mais son strip gardera jusqu'au bout une dimension résolument transgressive; toutes les valeurs de la société américaine y sont tournées en dérision: le couple, la famille, le sport, l'argent. En affichant son mépris pour les convenances et les bonnes manières, Segar efface les signes extérieurs de hiérarchie entre les classes sociales, dénonçant le vernis de civilisation que procurent la richesse et l'accès aux études. Les tentatives de Popeye pour fonder une nation idéale sur laquelle il régnerait en dictateur éclairé lui permettent de se moquer aussi des régimes fascistes des années 1930. Le strip comporte bien d'autres personnages mémorables, tels Wimpy, prototype du parasite glouton, prêt aux pires bassesses pour un hamburger, ou le Jeep, cet animal fabuleux envoyé d'Afrique par l'oncle d'Olive, qui se nourrit exclusivement d'orchidées et a le don de prédire l'avenir. Popeye demeure l'une des bandes dessinées les plus drôles jamais créées. Véritable génie comique, Segar se plaît à parodier tour à tour la plupart des genres en vogue: western, fantastique, aventure exotique, family strips, etc., inventant des situations marquées du sceau de l'incongruité. Cette présentation est tirée de l’ouvrage suivant : La Bande dessinée, son histoire et ses maîtres / Thierry Groensteen. - Angoulême : Cité internationale de la bande dessinée et de l'image : Skira, 2009.(p. 226). Mathurin (ou Popeye en anglais), surréaliste marin aux épinards a commencé ses aventures en 1929 aux Etats-Unis dans le « Thimble Theater » de Elzie Crisler Segar. La bande est sortie en France dans « Robinson » en 1936 puis dans « Hop-là » et « Charlie ». Cet album édité par Tallandier est paru en 1935 avant que le France n’adopte elle aussi la version originale du français « Mathurin », le célèbre « Popeye »

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